Takahito Ito

Årets Media Lab

En besøkende vitenskapsmann fra NHK, Takahito Ito begynte i Media Lab som et selskap medlem og forlot som et besetningsmedlem med en ny retning: virtual reality.

Av Takahito Ito

Jeg jobber som datagrafikkskaper ved NHK, Japans allmennkringkaster. Jeg visste at NHK var et medlemsbedrift i Media Lab, men jeg ante ikke at medlemskapet kunne gi meg personlig sjansen til å dra nytte av forholdet. Jeg fant ut av det for to år siden da mine NHK-kolleger kom tilbake til Tokyo med historier om laboratoriets medlemsuke og fortalte meg om muligheten til å bli besøksforsker på Lab.

I tillegg var NHK vertskap for et møte der for Labs viktigste etterforskere (PI) som var interessert i 8K-teknologi, noe som er veldig høy oppløsning. Det vakte oppmerksomheten min fordi NHK har utviklet og utvidet 8K når den navigerer i den skiftende TV-bransjen. Så jeg fikk en liste over disse PI-ene for å finne ut mer om hva de gjorde.

César Hidalgo (til høyre) leder Collective Learning Group der Takahito Ito (til venstre) jobbet som besøkende vitenskapsmann. Kreditt: Xiaojiao Chen

I året som fulgte, da NHK ble bedriftsmedlem i Media Lab, ble to NHK-ansatte sendt dit som besøkende forskere. Det er en fordel som tillates for selskaper som har et visst nivå av Media Lab-medlemskap. Og jeg var i stand til å representere NHK på høst 2015 medlemsmøte, som inkluderte en felles samling med workshops og presentasjoner av Labs PIs for japanske sponsorselskaper. Gjennom disse erfaringene bestemte jeg meg for at jeg ville komme tilbake til Media Lab som besøksforsker.

Hvorfor jeg dro til Media Lab

I mange år har jeg laget datamaskingrafikk for TV-programmer, for eksempel NHKs spesielle dokumentarserie. Grafikken fokuserer på datavisualisering og spenner fra jordskjelv til sport til vær. Når OL 2020 i Tokyo nærmer seg, er målet mitt å bane vei for nye tjenester ved å utforske nye medieteknologier, for eksempel 8K - og virtual reality (VR), slik jeg ville oppdage på Media Lab. 8K har vært en prioritering for NHK siden 1995, da det ble det første selskapet som startet forskning og utvikling av 8K, som har en oppløsning som er 16 ganger så stor som HDTV.

Med det i tankene besøkte jeg Media Lab i 2015 hvor jeg møtte professor César Hidalgo, som leder Labs kollektive læringsgruppe og hvis interesser stemmer overens med meg. Å håndhilse til César viste seg å være et av de mest minneverdige øyeblikkene i livet mitt. Det som tiltrakk meg til gruppen hans var fokuset på både dataanalyse og visualisering og potensielle applikasjoner for arbeidet mitt. Så tilbake i Tokyo skrev jeg et forslag og en plan for et ettårig Lab-oppdrag, som NHK-sjefen min godkjente. Jeg var på vei.

Kollektiv læringsbesetning utenfor Media Lab: (l-r) César Hidalgo, Kevin Hu, Aamena Alshamsi, Takahito Ito, Bogang Jun, Luisina Pozzo-Ardizzi, Mia Petkova, Cristian Jara Figueroa, Mary Kaltenberg, Ambika Krishnamachar og Suzanne Wang. Kreditt: MIT Media Lab

Jeg ankom Media Lab i april i fjor, akkurat i tide til vårmøtet i vår. I løpet av dager tok jeg del i mitt første møte med gruppen kollektiv læring. Jeg var overraskende: alle i gruppen var opptatt med å organisere seg for medlemsmøtet. Blant andre aktiviteter var de å rense veggene!

På det tidspunktet bestemte jeg meg for at når jeg begynte i denne gruppen, ville jeg samarbeide om alt som var relatert til det: fra å rense vegger til knasende data til å bygge prototyper. I mitt sinn var det viktig for gode forhold til alle gruppemedlemmer. Faktisk flyttet jeg til og med kontorer slik at jeg kunne være i gruppens delte område, ikke bare for å søke deres tilbakemeldinger, men også for å observere deres arbeid. Det var fantastisk å se hvordan de dannet samarbeid om papirer og prosjekter - noen ganger i møter, andre ganger over et tilfeldig måltid. Betydningen av gruppens dynamikk var min første læringserfaring på Media Lab.

Å gjøre data om til historier og virkelighet til VR

Den andre leksjonen min skjedde også tidlig på min tid på laboratoriet. Jeg hadde tatt turen fra Tokyo til Cambridge, og forventet at jeg bare ville fokusere på 8K tech. Men César anbefalte at jeg også utforsket virtual reality (VR) som en måte å fortelle historier. Det hadde gått mer enn et tiår siden jeg studerte VR og menneske-maskin-samhandling på college. Så denne anbefalingen var en annen overraskelse for meg - det var ikke det jeg hadde forventet, selv om jeg alltid hadde hatt interesse for VR.

César overbeviste meg om at det ville være en god vei for meg og NHK. Han har en lidenskapelig tilnærming til forskningen sin, og jeg absorberte den lidenskapen. Han er på analysesiden og jeg er på visualiseringssiden. Likevel var det en utfordring å finne ut hvordan man kombinerer VR og 8K for å hjelpe NHK overgang til en ny måte å fortelle historier. Men det er viktig: selv om selskapet mitt har begynt å filme 360-graders filmer, vet de fleste av kollegene mine ikke effekten av å fjerne en 2D-rektangelramme; de vet heller ikke hvordan de kan fortelle historier på ikke-lineære måter.

"Jeg ser på arbeidet mitt som å påvirke nye veibeskrivelser for selskapet mitt."

Fordypet meg i VR

Kreditt: César Hidalgo og Takahito ItoDisse to bildene viser scener fra Biodigital VR-prosjektet, en fiktiv virtual reality-opplevelse som kombinerer VR-film, oppslukende 3D-miljøer og VR-datavisualisering. Kreditt: César Hidalgo og Takahito Ito

Biodigital er en fiktiv virtual reality-opplevelse som kombinerer VR-film, oppslukende 3D-miljøer og VR-datavisualisering. Den kombinerer en science fiction-historie med datavisualisering i virtuell virkelighet, for å gjøre data om til en filmopplevelse der en bruker er involvert som en karakter i historien. Biodigital forteller historien om menneskeheten hundre år fra nå, i en verden der mennesker er legemliggjort i maskiner som kombinerer biologiske og digitale deler. Vi setter brukeren i denne verden, og oppfordrer dem til å tenke "Hvordan skal vi leve i fremtiden?"

Mens du opprettet Biodigital, innså jeg at du ikke kan lage teknologi uten å vurdere dens etiske og sosiale konsekvenser. Hvordan skal vi bruke teknologi? Hvordan tilpasser vi det til samfunnet? Vi vekker slike spørsmål gjennom hele Biodigital-historien.

Biodigital er ennå ikke offentlig, men vi viste det privat under Labs vårarrangement forrige måned og fikk fantastiske tilbakemeldinger. Det var et fantastisk samarbeidsprosjekt, ikke bare med César, men også med folk fra andre forskningsgrupper, en lokal lydtekniker, en designer i Chile og en student fra Harvard University. Før min tid på laboratoriet hadde jeg aldri opplevd den slags samarbeid, der forskere med forskjellige spesialiteter deler sin kompetanse og hjalp meg med å komme med nye ideer som et resultat. Det var en annen leksjon for meg.

"Før min tid på laboratoriet hadde jeg aldri opplevd den slags samarbeid."

Jeg oppdaget også hvordan deling går begge veier. Ofte ble jeg bedt om tilbakemelding på andre prosjekter på Lab, og i fjor fikk jeg en sjanse til å gi tilbake ved å være rådgiver i MIT Summer Research Program (MSRP.) Studenten min Daniel Diaz-Etchevehere kom fra University of Rochester i New York, og jeg hjalp ham med å lage en interaktiv omvisning i Washington, DC. Daniel på sin side hjalp meg til å forbedre min engelsk!

Takahito Ito hjalp Rochester University-student Daniel Diaz-Etchevehere (til høyre) på et VR-prosjekt i MIT Summer Research Program. Kreditt: Aamena Alshamsi

Viktige takeaways

Det er 27 forskningsgrupper på Media Lab, pluss flere andre forskningsinitiativer og spesialinteressegrupper. Noe av det første jeg la merke til var hvor fritt folk ville bevege seg mellom de forskjellige disipliner. For eksempel kunne jeg innkalle spesialkompetansen til designere, kunstnere, ingeniører og forskere for innspill og tilbakemeldinger om mitt Biodigital-prosjekt.

Av alle leksjonene fra min tid på lab, tre prioriteringer skiller seg ut:

  • Historie: Laboratoriets viktigste etterforskere og forskere tenker på og utforsker det jeg kaller “den fremtidige fremtiden” - de er skapere som søker å forvandle science fiction til en ekte historie. Det overrasket meg.
  • Formål: Jeg innså at det er vårt ansvar å stille spørsmål ved hvordan vi bruker teknologi, og hva vi bruker den til. Hvordan kobler vi forskningen vår til samfunnet? Dette var et år hvor jeg hadde tid til å utforske og tenke på verden utenfor.
  • Prototype: Når jeg laget en prototype av prosjektet mitt, fant jeg det lettere å demonstrere, diskutere og forbedre det. Faktisk reviderer jeg fortsatt Biodigital basert på kommentarene jeg fikk på Labs siste medlemsmøte som fant sted bare noen dager før jeg var på vei tilbake til Japan.
(l-r) Takahito Ito med NHK-kollegene Ichitaka Takaki, Yukiko Oshio, Hisayuki Ohmata og Kinji Matsumura på Media Labs vår 2016-medlemmers uke. Kreditt: MIT Media Lab

Endre perspektiver

Nå som jeg er hjemme i Tokyo, skal jeg fortsette å jobbe med Biodigital og holde kontakten med César Hidalgo og mine medforskere i Collective Learning. Jeg har sett gruppen min som et slags ”skip”, med César som kaptein, mens studenter og andre forskere er mannskapet. Da jeg først ble med, var jeg som en passasjer på skipet. Et år senere ser jeg på meg selv som et besetningsmedlem.

Men jeg er et besetningsmedlem med en forskjell: Jeg har nå et bredere perspektiv av mitt bidrag til NHK - et fugleperspektiv som vil hjelpe meg med å jobbe som hjelper selskapet mitt ikke bare å overleve den utvikling i kringkastingsindustrien, men også til å tilpasse seg ved å utforske og lage banebrytende teknologier.

"Mitt råd til alle besøkende forskere som melder seg inn i Media Lab er enkle: dykk rett inn!"
César Hidalgo og Takahito Ito (til høyre) med andre medlemmer av Biodigital-teamet (fra venstre) Daniel Magnani, Kally Wu og Daniel Maskit. Kreditt: MIT Media Lab

Takahito Ito var en besøkende vitenskapsmann i gruppen for kollektiv læring av MIT Media Lab. Han er en CGI (datamaskingenerert bilder) -veileder ved NHK, Japan Broadcasting Corporation, som er den største kringkasteren i landet.

Anerkjennelser: Team Biodigital: César Hidalgo (førsteamanuensis i mediekunster og vitenskaper, leder for forskningsgruppen Media Labs Collective Learning), Daniel Maskit (forskningsdepartement, sosiale maskiner), Daniel Magnani (lydingeniør i Cambridge, MA), Federico Wilckens Claussen (designer i Chile), Cristian Jara Figueroa (forskningsassistent, Collective Learning), Kally Wu (Harvard University student), Mika Kanaya (NHK), og Daniel Diaz-Etchevehere (Rochester University student) og alle mine “crew” kamerater i Kollektiv læring.

Dette innlegget ble opprinnelig publisert på Media Lab-nettstedet.